White is big this season once again

To open and read a fashion magazine can be a common hobby among people. Beauty and fashion are, on an individualistic society as ours, a huge part of our life. “Fashion is a social change: independent, fanciful, diverse, collective”, French sociologist Gilles Lipovetsky (1994) once said. But flipping through those magazines may say the opposite: fashion is not diverse nor collective, but oppressive and pernicious. Fashion is about beauty stereotypes and white supremacy. So, at the end, we can wonder if fashion is or is not racist, right?

Obviously black as a clothing colour is de rigueurso slimming! – but as a skin colour it has, shall we say, struggled to be accepted by the fashion mainstream”, American journalist Hadley Freeman wrote for The Guardian. “I unashamedly love fashion, but there is much for which the fashion industry deserves to be criticised: the obsession with skinniness, the fetishisation of youth, the misogynistic promotion of fashion items that are, quite frankly, torturous (…) But the grotesque element in fashion that I personally find the most egregious is its blatant racism“, the now based – in – London – journalist added.

And then there are the fashion shows and the brand advertasing. According to a report by The Fashion Spot, after surveying 236 fashion print campaigns, “78.2 percent of the models in the Spring 2016 ads were white; (…) black models trailed at 8.3 percent, followed by Asian models at 4 percent and Latina models at 3.8 percent”.

But if we stay on what data says, we could agree that fashion doesn’t do anything wrong.

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So, it’s rational to think that white models must be more numerous than black, Asian or Latina models, but discrimination is not about that at all. It’s about how “the term white supremacy enables us [black people] to recognize not only that black people are socialized to embody the values and attitudes of white supremacy, but we can exercise white supremacist control over other black people”, American author, feminist, and social activist Gloria <> Jean Watkins said in her 1988 book Talking Back: Thinking Feminist, Thinking Black.

Renee Thompson, a Canadian black model, denounced this issue in The Color of Beuty, a short documentry that examines racism in the fashion industry and that was launched in 2010 by National Film Board of Canada. “No black girl allowed (…) We are not looking for black girls, we want white girls only or brunette white girls (…) This was the skin that I was given. This is what I look like, so I’m sorry”, the model stated.

The worst thing is this is not the only case I know. A few months ago, while doing my first interview with Spanish model Mohamed Ahmed, I found out he did’nt have any model agency to represent him. The first thing I did was to contact with an agent I know from one of the most important agencies here in Spain to see if he was interested in Ahmed. But what was my surprise? He wasn’t. And this was his answer: “He is not the kind of model we are looking for. We want boys from Barcelona. Caucasian boys”.

It is ok to rule your company as you consider the best. So this also leads to the free right of choosing whoever you want to catwalk for your firm or to be part of you model agency. But we must remember that fashion is the main instrument of visibility. I explain myself: skinniness, for instance, has been our goal, our beauty ideal, because that is what this industry has sold since the very first beginning of the XX century, when models like Kate Moss was considered the example of beauty. It’s been the same with black models. The only difference with skinny/plus size models is that they have never been trendy as whites. Perhaps, fahion is not interested in embracing them among its ruling precepts. But what is the big different between a white and a black model? Well, that the white model is perfect for fashion magazines as Vogue, Elle or Glamour, but a black one for the National Geographic, in a way of showing the real and diverse society, emphasising that black people are not fashion.

More examples and European law

Vogue magazine is known worldwide as the Fashion Bible. For over five years now, I’ve been collecting the monthly issue of Vogue Spain as a loyal admirer. Vogue is about glamour, beauty, art and dreams as any other publication can give. However, as I brought up on Eco – fashion : myth or reality?, “fashion is a $1.2 trillion global industry (about € 11.057 trillion), with more than $250 billion (€230 billion) spent annually on fashion in the United States. Here, in Spain, we would be talking about $11 million (€10 million), according to some reports by the Spanish Ministry of Industry, Energy and Tourism”. In addition, we also have to remember that the Spanish version of Vogue, for example, “it is read by 991.000 people each month, with a 101.631 print run sold”, as its editor – in – chief, Yolanda Sacristán, stated to Infocif.

Thus, I will never stop saying that with such influence comes a huge responsability. Why? Because only a 4.17 percent* of the models on the cover of Vogue Spain in 2016 were black. The other 95.83 percent**, white girls. Speaking in percentage may not sound as revealing as it is in numbers: of the 12 covers of Vogue in 2016, white girls are shown on eleven.



Credit: Vogue Spain.

Looking for data about races in Europe, I found out that we, the Europeans, have refused to measure ethnicity or religion in our censi. Therefore, the European Commission against Racism and Intolerance (ECRI) of the Council of Europe published in 2007 a study report about ethnic statistics and data protection in the Council of Europe countries, where we could read things like:

Just as these data provide a picture of the situation regarding discrimination and exclusion based on ethnic, racial or national origin, religion, nationality or even language, so collecting and including them in official statistics involves recording characteristics which may be threatening those who are identified. This is why the international texts on data protection, freedom of information and respect for privacy term them “sensitive”, and contain special regulations on processing them. At the same time, there are considerable variations between Council of Europe member states when it comes to enforcing those regulations. While many countries interpret data protection laws in a way which prohibits the collection of “ethnic” statistics, others use certain provisions of those same laws to collect those data. The fact that practice varies so widely under laws which are, if not identical, at least similar, suggests that we need to look more closely at the content of those laws, and their impact on the implementation of laws and policies aimed at combating racism and discrimination.

So, what are the barriers to data collection? According to a policy report by Open Society Foundation, published in 2014:

EU data protection law currently in force is based on the Data Protection Directive, adopted in 1995. The Directive provides protection against abuse of personal data, as defined in Article 2 (a): “‘personal data’ shall mean any information relating to an identified or identifiable natural person (‘data subject’); an identifiable person is one who can be identified, directly orindirectly, in particular by reference to an identification number or to one or more factors specific to his physical, physiological, mental, economic, cultural or social identity.

This hardens the scientific research, but sometimes our ethos speaks more than facts or numbers. And we only have to look at the World’s highest – paid models 2016 list by Forbes to confirm whatwe have been seing.

Then, is fashion or not racist? As nobody but models can explain how the fashion industry is on the inside. That’s why I bring two stories of a black and Mediterranean model. After trying to talk with a white/Caucasian model, Upper East Side Boy has not received any reply. 

Luis Mba Ndong Atangana

Luis Mba Ndong Atangana is a Spanish model, born on September, 14, 1996, in Zaragoza. He lives in Madrid now. His modelling career started when he turned 18. He was part of Mecerdes – Benz Madrid Fashion Week (MBFW) this year and is planning to go abroad for being an international top model.


Have you ever felt discriminated against? “Yes, I have. And all because of my skin. Obviously, working for the fashion industry has been a positive experience, but there are negative aspects too. But this isn’t something new. We can see this kind of situation everywhere we look”.

Have they ever told you you were not allowed to work for a client because you are a black boy? “No, but what I did have heard are some opinionsagainst the blacks”.

What are the average proportions of white/black models in your works? I’m usually the only black model. It’s crystal clear that we’re talking about numbers out of proportion”.

How do you feel in a world where everything is about white supremacy? “Quite powerless, because, at the end, the fashion market is defined by this fact. Luckily, many black models have succeeded throughout time [Naomi Campbell, Chanel Iman…]. I also think that, here in Spain, people are more conscious about this situation of discrimination and racism”.

Do they pay you less than other white models? “No. Wage depends on your popularity and your gender”.

Have they ever whitened your skin using makeup or Photoshop? “They have, but I really want to think that it wasn’t a racial issue”.

Do you think fashion can go against racism? “I do. Fashion is an important thing on our society and it is used as an instrument to tell messages. However, racism is something that goes beyond the fashion industry. It is something that exists since the very first beginning and I doubtly think it could ever change, because it is rooted in our minds”.

And the most important question: Is fashion racist? “A big YES. Fashion inspires us all, but it should also give us examples of tolerance and report these injustices. Fashion means something, so we should be united to support the blacks, not to reinforce the stereotypes that condemn them.

There are less than a 20 percent of black models in my works. Also, there aren’t enough make – up artists who can work with our skin or brush our hair. They are details that keep intensifying racism”.

Luis also told me that, although he has workd at the MBMFW along this year, no model agency wants him. “I feel weak sometimes and I have wanted to give up. But the truth is I have always wanted to be an international model and to become the voice of black models”, he said. Also that white supremacy has made him believe he is less than white people. “Many black people try to whiten their skin or to use hair extensions to fit their Afro hair, ashamed of being black”, he emphasized.

 Mohamed Ahmed

His name means ‘The Most Praised One’. And that’s it. Mohamed Ahmed, participant at Míster España 2016 representing Melilla, is not only a handsome boy, but, the most important, a beautiful human being. Kind, direct and very humane too. Ahmed has a strong personality, in a good way.

Source: Carlos Bueno.

Have you ever felt disciminated against? “No, I have never felt discriminated against while doing any of my jobs”.

Have they ever told you you were not allowed to work for a client because you are a Mediterranean boy?No, the fashion companies I have worked with have made me feel great actually”.

What are the average proportions of white/black models in your works (you could talk about Mister International Spain)? White models have been more numerous, but I have to remind people that it is a contest where they pick up the classic Spanish beauty standard. And this standars, although we are not caucasian, is not about black boys”.

How would you feel in a world if everything were about black supremacy? “I would feel different, of course, but I would take advantage for what makes me different”.

Do they pay you more than a black model? “I think that one is paid according to your fame or to the model agency that represents you”.

Have they ever darkened your skin using makeup or Photoshop? “No, never. Sometimes they have done it, so I can be more tanned, not black”.

Do you think fashion can fight against racism? “I don’t. Racism is a serious problem, more profund than this. So, it is difficul for the fashion industry to fight against it, but it can definitely help because it has a huge influence worldwide. However, at the end, what people look is the product they want to buy, not the person who wears it”.

And the most important question: Is fashion racist? “After my previous answers, a big NO”.

Here is where I reminded Mohamed what the model agent told me when I talked to him about a possible representation: “He is not the kind of model we are looking for. We want boys from Barcelona. Caucasian boys“.

Abrir y leer una revista de moda puede ser un hobby habitual para muchas personas. La belleza y la moda son, en una sociedad tan individualista como la nuestra, una parte importante de nuestra vida. “La moda es una forma de cambio social: independiente, atractiva, diversa, colectiva”, afirmó en una ocasión el sociólogo francés Gilles Lipovetsky (1994). Pero sumergirnos en dichas publicaciones puede mostrarnos justamente lo contrario: la moda no es ni diversa ni colectiva, sino dictatorial y perniciosa. La moda parece hablar de estereotipos de belleza y, sobre todo, de la supremacía de los blancos. Debemos, pues, preguntarnos si la moda no es racista, ¿cierto?

“Es más que evidente que el negro es un color obligatorio para el mundo de la moda; pero cuando hablamos del color de piel, nos enfrentamos a una situación bien distinta”, escribía la periodista norteamericana Hadley Freeman en un artículo para The Guardian. “Amo la moda sobre toda las cosas, pero también existen muchos aspectos que merecen ser criticados: la obsesión por la delgadez, la idealización de la juventud, la promoción misógina de muchos de los artículos de lujo… Pero el elemento más grotesco que encuentro es la división por cuestiones de raza”, añadía.

Y luego están también los desfiles y la publicidad. Según señala un estudio realizado por The Fashion Spot, tras un análisis de más de 236 anuncios de moda, “el 78.2 % de los modelos que aparencen en los anuncios de la pasada temporada Primavera 2016 son blancos; (…) los negros representan el 8.3 %; seguidos de los maniquís asiáticos, con un 4 % y los latinos, con un 3.8 %”.

Pero si nos limitamos a ver los datos, podemos afirmar que la moda no comete ningún crimen.


Por tanto, es lógico pensar que los modelos blancos han de ser mucho más numerosos que los negros, asiáticos o latinos, pero la discriminación no va de eso. De hecho, va sobre la forma en la que “la supremacía de los blancos hace que la [población negra] llegue a aceptar los valores de los blancos y que se vea a sí misma como inferior”, aseveraba la escritora y activista norteamericana Gloria <> Jean Watkins, en su libro de 1988 Talking Back: Thinking Feminist, Thinking Black.

Renee Thompson, una modelo canadiense negra, denunciaba esta situación en The Color of Beauty, un breve documental que profundiza en el tema del racismo en la industria textil y que fue lanzado en 2010 por la National Film Board of Canada. “No se permiten chicas negras(…) No buscamos chicas negras, queremos jóvenes blancas o blancas de cabello moreno (…) Esta es la piel con la que nací. Es mi aspecto, así que lo lamento profundamente”, declaraba la modelo.

Lo peor de todo es que no es el único ejemplo que podemos citar. Hace unos meses, mientras realizaba mi primera entrevista al modelo español Mohamed Ahmed, descubrí que no estaba siendo representado por ninguna agencia. Por tanto, contacté con un conocido que trabaja en una de las agencias más importantes de todo el país. Tras preguntarle si estaba interesado en Ahmed, me sorprendió con la siguiente respuesta: “No es el tipo de modelo que buscamos. Queremos a chicos procedentes de Barcelona. Chicos de piel caucásica”.

Es legítimo decidir cómo queremos administrar nuestra compañía. Por consiguiente, podemos elegir a los modelos que desfilan para nuestra firma o aquellos que forman parte de nuestra agencia. Pero también debemos recordar que la moda es un instrumento de visibilización. Me explico: la delgadez, por ejemplo, ha sido nuestro horizonte, nuestro ideal de belleza, porque es justamente lo que la industria nos ha vendido desde principios del siglo XX. Fue en aquella época cuando modelos como Kate Moss comenzaron a ser ejemplos de lo bello.

Lo mismo ha ocurrido con los modelos negros. La única diferencia que tienen con los maniquís delgados es que parece ser que nunca se convertirán en tendencia. Tal vez, a la moda no le interesa considerarlos como válidos. Pero, ¿qué diferencia a un modelo blanco y a otro negro? Simplemente que el blanco aparece en revistas como Vogue, Elle o Glamour, mientras que los blancos son dignos de National Geographic, para mostrar la auténtica diversidad que existe en la realidad y enfatizando que las personas negras no están de moda.

Otros ejemplos y la legislación europea

La revista Vogue es conocida mundialmente como la Biblia de la moda. Desde hace más de cinco años, me he dedicado a comprar y coleccionar sus números mensuales de la edición española como un fiel lector. Vogue habla de glamour, de belleza, de arte y de sueños. Con todo, y tal y como escribía en una de mis últimas entradas – Moda ecológica: ¿mito o realidad? – “la moda mueve anualmente en todo el mundo unos $1.2 trillones (unos € 11.057 trillones), con una inversión de más de $250 billones (€230 billones) en los Estados Unidos. Aquí, en España, movería unas cifras que oscilan entre los 10 y 11 millones de euros, en función de los datos ofrecidos por el Ministerio de Industria, Energía y Turismo”. A ello, debemos sumar las siguientes cifras de lectores de Vogue España: “[Vogue] tiene una audiencia de 991.000 lectores mensuales y una difusión de 101.631 ejemplares”, declaraba Yolanda Sacristán, exdirectora de la publicación al portal Infocif.

Así pues, no me cansaré de repetir que, con semejante poder, tiene que existir una gran responsabilidad. ¿Por qué? Bien, porque solo el 4.17 %* de las modelos que aparecieron en la portada de la revista en el año 2016 fueron negras. El 95.83 % restante fueron chicas blancas. Y aunque hablar de porcentajes no pueda ser muy ilustrativo, puedo deciros que de las doce covers, aparecían modelos caucásicas/blancas en once.


Buscando datos sobre la población europea, he descubierto que, por razones conocidas (II Guerra Mundial y extermino nazi), el viejo continente prohíbe realizar censos sobre cuestiones étnicas y religiosas de forma oficial. Aún así, la Comisión Europea contra el Racismo y la Intolerancia (ECRI, por sus siglas en inglés) del Consejo Europeo publicó en 2007 un estudio sobre las estadísticas étnicas y la protección de datos, donde podemos leer cosas como:

“Como este tipo de datos [razas y religiones] pueden originar un motivo para la discriminación y la exclusión étnica, racial o por cuestiones basadas en el país de origen, religión o incluso la lengua, reunirlos y volcarlos en un informe puede ser contraproducente. Por ello, los tratados internacionales sobre la protección de datos, la libertad de información y el respeto a las políticas de privacidad los consideran “asuntos sensibles”, y hace que se tengan regulaciones especiales en la forma en la que se trata con ellos [datos]. Al mismo tiempo, existen divergencias entre algunos miembros del Consejo Europeo cuando se trata de reforzar dichas normativas. Mientras que varios países entienden que la protección de datos prohíbe determinantemente reunir estadísticas sobre cuestiones étnicas, otros emplean las leyes para hacer lo contrario”.

Entonces, ¿cuáles son las fronteras ya no solo legales, sino morales, para la obtención de datos? Tal y como se señala en un informe de la Open Society Foundation, publicado en 2014:

Las leyes de protección de datos en la Unión Europea está basada en la Directiva de Protección de Datos, adoptada en 1995. la Directiva trata de proteger contra cualquier tipo de abuso que derive del empleo de datos personales, como bien se prevé en el Artículo 2 (a): “Se entiende por datos personales cualquier tipo de información que pueda identificar a un ciudadano (datos del sujeto); una persona identificable es alguien que puede ser identificado de forma directa, a través de un número de identificación o por otras variables como su físico, su estado psíquico, mental, económico, cultural o social”.

Por ende, lo visto con anterioridad dificulta la investigación científica que aquí se plantea y que pretende conocer el número de personas por razas existentes en Europa. Sin embargo, nuestro ethos habla más que nuestros hechos, datos o acciones en ocasiones. Y, por tanto, solo tenemos que observar, por ejemplo, la lista que elabora la revista Forbes sobre las modelos mejor pagadas en 2016 para comprobar lo que se ha ido exponiendo:

Luego, ¿es o no la moda racista? Como nadie como los propios modelos que viven posibles situaciones de discriminación podrá explicarlo mejor, os traigo dos historias de un chico negro y de otro de piel mestiza. Tras contactar con varios maniquíes blancos caucásicos, Upper East Side Boy no ha obtenido respuesta.

Luis Mba Ndong Atangana

Luis Mba Ndong Atangana es un modelo español, nacido el 14 de septiembre de 1996 en Zaragoza. Actualmente, reside en Madrid. Su carrera en las pasarelas comenzó cuando contaba 18 años. Asimismo, ha participado en la Mecerdes – Benz Madrid Fashion Week (MBFW) de este año y ya planea viajar al extranjero para convertirse en un top internacional.


¿Se ha sentido alguna vez discriminado en alguno de sus trabajos para la industria de la moda? Sí, me he sentido en numerosas ocasiones discriminado por motivos raciales. Lógicamente, en un ambiente como la moda, hay factores positivos, pero también negativos. Esto se repite en cualquier ámbito de la sociedad, debido a los prejuicios”.

¿Se han negado a trabajar con usted por ser negro? “Nunca he vivido tal situación , pero es cierto que, en un caso puntual, he llegado a escuchar algún tópico sobre la raza negra”

En sus participaciones, ¿cómo es la proporción media de modelos blancos/negros? “He sido yo el único modelo negro. Es evidente que es desproporcionado el número de modelos negros y blancos. Es más numerosa la cantidad de modelos de raza blanca”.

¿Cómo se siente en un mundo caracterizado por un modelo predominante de belleza caucásica? “Mucha impotencia, porque, al final, el mercado ha establecido esta característica. Afortunadamente, se ha dado en la historia el éxito de muchos modelos de raza negra y, a mi parecer, cada vez hay mas concienciación contra el racismo en la moda fuera de España”.

¿Gana menos que un modelo blanco por la misma campaña? “No, pienso que el salario de un modelo está determinado por su repercusión mediática o el sexo”.

¿Le han llegado a aclarar la piel con el maquillaje o con técnicas como el Photoshop? “En alguna ocasión, pero no quiero pensar que sea por una cuestión racial”.

¿Cree que la moda puede acabar con el racismo? “Sí. La moda está presente en todos los ámbitos de la sociedad y pienso que transmite bastantes mensajes. Definitivamente, el racismo es una cuestión que trasciende a la moda, es algo que ha existido desde el principio de la humanidad y dudo mucho que se pueda cambiar porque es algo que está arraigado en la mente del ser humano”.

Y la pregunta central: ¿cree que la moda es racista? “Sí. La moda inspira, pero también debería dar ejemplo y denunciar este tipo de injusticias. La moda tiene significado y, por ello, creo que deberíamos unirnos para destruir la fobia que existe hacia la cultura negra en lugar de promover estereotipos que denigran a las personas.

Estimo que los modelos negros somos menos del 20%. La escasez de maquilladores que sepan trabajar nuestra piel y pelo es un aspecto que contribuye a incrementar el racismo que impera en la actualidad”.

Luis también me ha contado que, a pesar de que ha trabajado para la MBMFW este año, ninguna agencia se ha interesado en representarle. “Me siento mal en ocasiones y me he planteado abandonar. Pero lo cierto es que siempre he querido convertirme en un modelo internacional y ser la voz de los modelos negros”, asevera. A su vez, la supremacía blanca ha hecho que se crea inferior a las personas caucásicas. “Muchos negros tratan de aclarar su piel o usar extensiones para que su pelo no sea afro, y así no sentirse avergonzados”, enfatiza.

Mohamed Ahmed

Su nombre significa ‘el que merece ser alabado’. Y así es. Mohamed Ahmed, participante en Míster España 2016 por Melilla, es un claro ejemplo de belleza y, lo más importante, de grandeza. Noble, directo y muy humano también. Ahmed tiene una personalidad arrolladora, en el buen sentido.


¿Se ha sentido alguna vez discriminado en alguno de sus trabajos para la industria de la moda? “No, no he sentido en ningún momento ningún ápice de discriminación mientras he realizado alguno de mis trabajos”.

¿Se han negado a trabajar con usted por ser mestizo (blanco no caucásico)? “No, es más: las empresas para las que he trabajado me han hecho sentir bien”.

En sus participaciones, ¿cómo es la proporción media de modelos blancos/negros puedes hablarme de Míster International Spain)? “La proporción ha sido más elevada por parte de modelos blancos. Pero también destaco que ha sido un concurso en el que se elige la representación del hombre español. Y el canon español, pese a ser moreno, no implica por ello tener la piel negra. Con esto, en todos los concursos de belleza masculinos de España, veremos que la proporción será siempre mayor para los candidatos blancos”.

¿Cómo se sentiría en un mundo caracterizado por un modelo predominante de belleza negra? “Me sentiría distinto, obviamente. Destacaría, sin duda alguna, por mi color de piel, lo cual podría aprovechar para destacar”.

¿Gana más que un modelo blanco caucásico o negro por la misma campaña?

“Pienso que eso es lo de menos. Si un firma busca un tipo de modelo específico para su campaña le pagará en función de su caché o de la agencia que lo representa”.

¿Le han llegado a oscurecer la piel con el maquillaje o con técnicas como el Photoshop, o se la han aclarado aún más? “Nunca. En ocasiones, me han oscurecido para aparentar ser mas moreno, pero no para tener otro tipo de piel”.

¿Cree que la moda puede acabar con el racismo? “Sinceramente, creo que no. El racismo es una lacra que va mucho más allá y difícilmente la moda acabará con ella.Sí puede ayudar, ya que supone un gran escaparate; pero, al fin y al cabo, la gente no se fija en el tipo de modelo. La moda no se centra en la persona, sino eN el producto que se quiere vender”.

Y la pregunta central: ¿Cree que la moda es racista? “Obviamente, después de mis anteriores contestaciones: NO”.

Y es justamente aquí donde le recuerdo a Mohamed que una de las agencias con las que contacté para ayudarle en la búsqueda de un representante, afirmó: “No es el tipo de modelo que buscamos. Queremos a chicos de Barcelona. Chicos blancos”.



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